En juin 1960, après 52 ans de règne, la Belgique a accordé son indépendance à sa colonie congolaise. “C’est votre travail, messieurs, de montrer que nous avions raison de vous faire confiance“, proclama le roi Baudouin, scellant la grâce de la Belgique avec condescendance.

L’un des dirigeants les plus brutaux de l’histoire du 19ème siècle, le roi belge Léopold II, a réussi à transformer l’ensemble du Congo – une masse terrestre qui s’étendrait de la mer Baltique à la mer Noire,  son domaine privé. De 1885 à 1908, le butin coulait sans fin de l’intérieur sombre de la jungle, le long du fleuve Congo et dans la Belgique coloniale.

Les estimations des décès au cours de cette période vont de 10 millions à 15 millions de Congolais, et le débat sur le fait qu’il s’agisse d’un génocide se poursuit. Aujourd’hui, comme alors, les horreurs sont rares en Belgique, avec une apathie collective et un système éducatif stagnant empêchant le pays de faire face à son rôle au Congo, plus d’un siècle dans le passé.

Culture et identité

Grandir en République démocratique du Congo, un pays aveuglé par son rôle colonial, a laissé de nombreux Belges congolais aux prises avec leur propre identité. “En Belgique, c’était comme si les Noirs n’existaient pas“, explique Womba Konga, mieux connu sous le nom d’artiste Pitcho.

Il est l’organisateur du festival de musique et d’arts Congolisation, qui vise à connecter les Belges ethniques et sa minorité congolaise. Le festival a généré un large soutien public et a inclus des politiciens locaux en tant que conférenciers invités. “Nous ne voulions pas confronter uniquement [l’identité] belge [blanche], mais aussi africaine“, dit-il en parlant de la statue de Léopold II, à quelques pas de la zone congolaise de Bruxelles.

Le récent discours sur les statues confédérées aux États-Unis a incité la Belgique à réévaluer ses propres statues coloniales. Le projet de place Lumumba – du nom du leader congolais de l’indépendance qui devint son premier Premier ministre et qui fut ensuite assassiné – apparaît sur Google Maps, mais n’est pas reconnu en Belgique, est devenu le pivot des batailles entre activistes et gouvernement local. À ce jour, Bruxelles n’a pas autorisé son renommage officiel.

«Nous pouvons avoir des statues et des avenues Léopold, mais pas Lumumba Place, qui a été tué par des Belges et dont on ne parle pas ici», explique Konga.

Surplombée par la basilique nationale sur le bord ouest de Bruxelles – où le roi Léopold II a posé sa première pierre de construction – et caché dans une rue calme, une rangée de maisons en briques rouges abrite un groupe évangélique de jeunes. A l’intérieur, Stanislas Koyi, étudiant en mathématiques au Congo, dirige un petit groupe de Congolais dans la prière en français.

Stanislas est venu en Belgique en 2007, à l’âge de 15 ans, pour vivre avec ses proches. Après avoir échoué à s’adapter dans un nouveau pays, il s’est tourné vers l’église. “J’ai rencontré un prêtre à la fin de la cinquantaine, né au Congo, mais il est un Blanc belge. Il m’a compris comme personne d’autre », explique Stanislas. “Notre génération de Belges est plus encline à regarder en arrière que les plus âgés – ils sont trop têtus. Nous en parlons aussi dans [notre groupe évangélique], mais je ne veux jamais les séparer – je ne veux pas que [les Belges] ne considèrent leur héritage que négativement” ajoute-t-il.

Le patrimoine congolais au cœur du quartier royal

Bozar, le centre des beaux-arts du quartier royal de Bruxelles, a pris une part active dans la confrontation du patrimoine colonial belge à travers la culture. Il héberge un bureau dédié à l’Afrique, travaillant pour amener l’art africain dans le courant dominant belge.

Il y a une grande frustration dans la communauté congolaise, à savoir qu’ils ne sont pas considérés comme faisant partie de quoi que ce soit en Belgique“, explique Tony Van der Eecken, l’un des personnages derrière la poussée de Bozar. “Utiliser Bozar est un lieu symbolique pour honorer les artistes congolais – c’est à côté du palais royal, le centre culturel du roi.

Il a aidé à organiser un certain nombre de festivals et d’expositions liés au Congo, dont Afropolitan – visant à «présenter le meilleur des créations artistiques contemporaines liées à l’Afrique et à sa diaspora en Europe» et Congo Art Works.

Il se montre sceptique quant à savoir si le temps joue en faveur de la Belgique, soulignant la désillusion grandissante de la population migrante répandue dans le pays. “Nous sommes l’un des seuls pays occidentaux à ne pas avoir de rue ou de lieu dédié à Lumumba“, explique-t-il.

Matonge a vu gentrification rampante, avec de nombreux nouveaux cafés et restaurants populaires – et hors de prix – jaillissant au cours des dernières années. “Bruxelles est multiculturelle, mais les communautés vivent sur des îles séparées“, explique Jeroen Marckelbach, coordinateur du centre de Kuumba à Matonge, la région historiquement congolaise de Bruxelles. “Le maire d’Ixelles a dit qu’il va nettoyer Matonge. Nous avons eu des descentes de police dans notre centre. Nous y mettons un terme par la suite.

Bruxelles a longtemps été louée pour sa multiethnicité qui, à première vue, semble dessiner le tissu coloré d’une ville cosmopolite. Pourtant, paradoxalement, la récente vague de terrorisme provenant de Bruxelles a mis en évidence une partie de son détachement communautaire.

À Matonge, Kuumba est devenu le pont entre les guides locaux et les groupes de touristes, dans lesquels les Belges sont impatients d’explorer la région aux couleurs et aux saveurs, sans passer par l’héritage colonial.

Bram Borloo, un activiste belge et un peintre, est également l’un des guides touristiques locaux, aidant à combler le fossé des connaissances. “En Belgique, les enfants apprennent que Léopold II était le” roi constructeur “, continuant à construire cette fausse image“, dit-il.

Une grande partie de la frustration chez les Belges et les Congolais est dirigée vers une éducation imparfaite, où à ce jour, les atrocités sous le règne du roi Léopold II ne sont pas abordées. Le discours public promeut également l’idée que les Belges avaient une mission et un but civilisateurs en Afrique.

«Il y a des années, les premiers étudiants congolais étaient très en colère parce qu’ils avaient des liens personnels [avec les atrocités]», explique Geldof Annemiet, une enseignante d’une école secondaire en Belgique flamande. Elle croit que plus pourrait être fait pour confronter l’histoire dans les salles de classe. «Chaque enseignant réalise très bien ce que nous avons fait là-bas», dit-elle.

Et alors que la Belgique sort des dizaines de morts suite à une série d’attaques terroristes, les Congolais attendent que la Belgique affronte son propre règne de terreur il y a un siècle. Mais, selon Tony Van der Eecken, “il y a beaucoup de Belges qui voudraient oublier la période“.

Un reportage de The Independent traduit par POLITICO.CD.